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北极光被公认为是世界上最重要的自然奇观之一。世代以来,人类一直为极光的自然色彩而惊奇不已,看着夜空在蓝色和绿色的交相辉映中变得活跃起来。近年来,北极的极光旅游已经成为一个主要的产业,来自世界各地的许多游客都特意到此一游观赏北极光。考虑到这一点,您可能会问:从太空能看到北极光吗?

答案是肯定的。虽然从太空观测极光并不常见,因为在任何特定时间,在轨道上的宇航员数量有限,但从外太空确实可以看到极光。请继续往下读,了解更多信息。

从太空能看到北极光吗?

北极光是一种起源于外太空的现象,具体来说是地球与太阳相互作用的结果。太阳定期发出太阳风,这是一股向外放射到太阳系的带电粒子流。太阳风含有危险辐射,对人类生命具有致命性,但是地球磁场形成的保护屏障——磁层,在太阳风到达地球表面之前就将其偏转,消除了危险性。

地球磁层从地球向外投射到外层空间,仅在两个点与大气汇合:北极点和南极点,地球的磁场就是从那里产生的。当太阳风在这些点进入大气时,太阳风中的带电粒子与大气粒子相互作用产生北极光。

所有物质都由原子组成,原子本身由质子、中子和电子组成。质子带正电荷,中子不带电荷,电子带负电荷。质子和中子位于原子核内,电子绕原子核运行的方式与地球绕太阳运行的方式相同。

当带电粒子与大气中的空气分子相互作用时,电子就会被激发,进入远离原子核的更高能量轨道。当电子停止被激发时,它们会回到起始轨道,在这个过程中释放出光子——光的一个单位。当这一过程同时发生在许多空气原子上时,就会产生极光。这种效果类似于霓虹灯,利用电流来激发氖气的原子,从而产生光。

因为极光在大气层中出现,所以以前人们认为极光只能从地球表面看到。然而,最近来自国际空间站的图片已经证实了从外太空可看到极光。 由于宇宙飞船和空间站事实上都是从上面而不是像地球上的人一样从下面观测极光,所以从轨道上看极光的样子有很大的不同。

在外层空间,极光表现为在地球两极形成的蓝色、绿色或红色巨大光环。像在地球上一样,太阳的存在使得极光不可能形成,因为阳光导致极光消散。因此,为了从太空观测极光,发生极光的地球一极必须至少部分被黑暗笼罩。

这意味着极光通常出现在一个极点偏离太阳的时期。地球的轴向倾斜意味着一年中有六个月的时间地球的一极朝向太阳。在北半球的秋冬两季(9月到3月),北极偏离太阳,而南极则偏向太阳,从3月到9月,情况正好相反。这个周期导致了季节的产生,因为面朝太阳的半球接收更多的阳光,形成夏季,而偏离太阳的半球接收较少的阳光,从而导致冬季温度低。

从太空中可以看到极光这一事实被发现后,许多太空机构已经建立了专门的工具来监测极光。极光是国际空间站上常见的景象,许多宇航员在互联网上分享极光的照片。美国航空航天局(NASA)保留了一批用于监测和拍摄极光的航天器,这是他们研究外层空间和地球生命潜在威胁这个更大使命的一部分。其他国家的航天机构也对极光产生了浓厚的兴趣。

结语

无论是在地面上还是从太空中观看,极光都是地球上最引人注目的景象之一。幸运的是,看到极光并不意味着必须成为宇航员; 您只需在黄金观赏季节游览北极。如果您对观看极光感到好奇,那就去预订一次旅行吧,为您一生中最值得纪念的一个假期做准备,这将成为您终生难忘的经历。